L'AFC West est devenue l'une des divisions les plus faibles du football depuis quelques saisons déjà. Alors que les Broncos semblent revivre leur domination de la fin des années 90, les trois autres équipes sont en mode changement. De fait, les Raiders sont en perpétuel changement, alors que les Chiefs et les Chargers auront des nouveaux entraîneurs-chefs cette saison. On pourrait avoir une surprise dans cette division cette année, car il y a toujours une équipe cendrillon qui sort de nulle part. Est-ce que ce sera les Chiefs?

4e position : Oakland Raiders

Joueurs clés

Ajouts : Kevin Burnett-LB-Miami, Matt Flynn-QB-Seattle, Mike Jenkins-CB-Dallas, Rashad Jennings-RB-Jacksonville, Kaluka Maiava-LB-Cleveland, Tracy Porter-CB-Denver, Nick Roach-LB-Chicago, Pat Sims-DT-Cincinnati, Vance Walker-DT-Atlanta, Usama Young-FS-Cleveland

Pertes : Darrius Heyward-Bey-WR-Indianapolis, Michael Huff-FS-Baltimore, Tommy Kelly-DT-New England, Shane Lechler-P-Houston, Rolando McClain-LB-Retraité, Brandon Myers-TE-N.Y. Giants, Carson Palmer-QB-Arizona, Richard Seymour-DT-Agent libre, Philip Wheeler-LB-Miami

Comme vous pouvez le constater avec les listes de joueurs qui ont changé d'adresse, le changement sera à l'honneur cette saison... et le dernier rang de la division par le fait même! Au moins, cette fois-ci, ça semble être des changements intelligents pour la concession et le plafond salarial. À sa deuxième saison, le directeur général Reggie McKenzie continue le processus de reconstruction à Oakland.

L'aventure Carson Palmer aura duré moins de deux saisons complètes à Oakland. Ce dernier n'a pas voulu accepter une réduction salariale et est maintenant en Arizona, ce qui laisse visiblement Matt Flynn comme quart partant pour cette saison. Mais Flynn n'a rien prouvé encore dans la NFL, se faisant voler le poste de partant au camp des Seahawks la saison passée par la recrue Russel Wilson. On connaît la suite! La seule arme offensive digne de ce nom, le porteur Darren McFadden, est souvent blessé et il commence sa sixième saison. C'est pourquoi ils ont signé Rasahrd Jennings des Jaguars pour le seconder. Avec le nouveau système offensif, McFadden pourrait connaître une grosse saison s'il évite les blessures. Chez les receveurs, Heyward-Bey a été sacrifié, ce qui laisse Denarius Moore comme numéro un. Il devra prouver qu'il peut occuper ce poste, car il n'y a personne derrière lui. Tellement personne, que même les deux ailiers rapprochés sont totalement inconnus!

La défensive a bien fait en fin de saison l'année passée, mais il ne reviendra que trois joueurs partants. De plus, le système défensif de Jason Tarver est assez complexe. Ça risque de « faire dur » encore cette année! Le front défensif est potable au mieux, et il n'y a aucune pression sur les quarts adverses. Le corps des secondeurs est un peu mieux. Avec les trois nouveaux venus, Maiava, Roach et Burnett, ce sera une amélioration notable. Dans la tertiaire aussi il y a quelques nouveaux venus qui vont améliorer cette unité. La recrue D.J. Hayden, Mike Jenkins et Tracy Porter comme demis de coin et Usama Young comme demi de sûreté devraient solidifier la dernière ligne de défense s'ils apprennent vite le système défensif…

3e position : San Diego Chargers

Joueurs clés

Ajouts : Derek Cox-CB-Jacksonville, King Dunlap-T-Philadelphie, Rich Ohrnberger-G-Arizona, John Philips-TE-Dallas, Danny Woodhead-RB-New England

Pertes : Atari Bigby-S-Agent libre, Quentin Jammer-CB-Agent libre, Randy McMichael-TE-Agent libre, Vaughn Martin-DE-Miami, Shaun Philips-OLB-Denver, Takeo Spikes-ILB-Agent libre, Louis Vazquez-G-Denver

Je positionne les Chargers en troisième place, mais ça risque d'être serré avec la deuxième position à mon avis. La seule chose qui me fait hésiter dans leur cas, c'est la tenue du porteur de ballon Ryan Mathews. Il a le talent, mais il n'est pas assez durable malheureusement! Toutefois, avec le nouvel entraîneur-chef, Mike McCoy, l'offensive sera totalement différente. Il était le coordonnateur offensif des Broncos de Denver. Rappelez-vous ce qu'il a fait avec Tim Tebow et avec Peyton Manning la saison passée…

Ce que les Chargers doivent améliorer par-dessus tout, c'est le nombre de revirements causés par l'offensive. Le quart Philip Rivers est encore bon, mais il doit couper dans ses interceptions; il en a 49 dans les deux dernières saisons! Mais le vrai problème était la ligne offensive qui n'offrait pas assez de protection à Rivers. Avec l'ajout de la recrue D.J. Fluker et de King Dunlap des Eagles, le problème sera à moitié résolu, bien qu'il y ait encore des questions à propos du côté droit de la ligne. Il faudrait aussi que le porteur de ballon Ryan Mathews soit capable d'éviter les échappés. De plus, il a été beaucoup trop souvent blessé pour un aussi jeune joueur. C'est pourquoi ils ont signé Danny Woodhead des Patriots afin de donner une certaine profondeur au champ arrière. Le groupe de receveurs est respectable. Malcom Floyd est clairement le meilleur du groupe. J'ai bien hâte de voir comment va se débrouiller la recrue Keenan Allen, lui qui devrait être partant dès le début de la saison. Il a un potentiel énorme; il faut juste qu'il soit bien utilisé dans le système offensif de Ken Wisenhunt. De plus, l'ailier rapproché Antonio Gates n'est plus une jeunesse, mais il peut encore contribuer aux succès des Chargers.

La défensive était l'une des pires de la NFL depuis les trois dernières années. Le nouveau directeur général croit en la philosophie de bâtir avec le repêchage plutôt que de signer des gros noms sur le marché des joueurs autonomes, et je suis tout à fait d'accord avec cette stratégie. Le front défensif du 3-4 est loin d'être impressionnant, et je me demande s'ils pourront exercer une pression suffisante. Par contre, les secondeurs devraient être meilleurs, entre autres si la recrue Manti Te'o peut s'ajuster à la NFL rapidement. On a aussi changé les trois quarts des joueurs qui évoluaient dans la tertiaire la saison passée. Seul le demi de sûreté Eric Weddle sera de retour. Il sera intéressant de voir si Taylor, Gilchrist et Cox pourront faire mieux que leurs prédécesseurs... malgré que ce serait difficile de faire pire que ça!

2e position : Kansas City Chiefs

Joueurs clés

Ajouts : Donnie Avery-WR-Indianapolis, Chase Daniel-QB-New Orleans, Anthony Fasano-TE-Miami, Dunta Robinson-CB-Atlanta, Ales Smith-QB-San Francisco, Sean Smith-CB-Miami

Pertes : Javier Arenas-CB-Arizona, Steve Breaston-WR-Agent libre, Matt Cassel-QB-Minnesota, Glenn Dorsey-DE-San Francisco, Peyton Hillis-RB-Agent libre, Ryan Lilja-G-Agent libre, Brady Quinn-QB-Seattle, Eric Winston-T-Agent libre

Changement de cap dans le camp des Chiefs. Andy Reid est le nouvel entraîneur-chef, et déjà là, la philosophie de l'équipe devrait changer du tout au tout. Les Chiefs ont terminé 2-14 la saison passée. Malgré tous les changements, je ne crois pas qu'ils vont réussir à avoir une équipe aspirant aux grands honneurs, mais ils pourraient surprendre et peut-être faire les séries comme meilleurs deuxièmes!

En offensive, le changement majeur sera la venue du nouveau quart Alex Smith des 49ers de San Francisco. Ce dernier a réussi à faire revivre sa carrière avec Jon Harbaugh à San Francisco, mais il pourrait ne pas connaître le même succès à Kansas City. Malgré tout, il ne pourra pas faire pire que Matt Cassel qui est rendu second avec les Vikings du Minnesota! Dans le champ arrière, Jamaal Charles est solide et peut encore connaître une saison du tonnerre. Il faudra évidemment qu'il évite les blessures, car son second est une verte recrue. Du côté des receveurs, Dwayne Bowe a signé à nouveau, à long terme, et il est le meilleur du lot. L'ajout de Donnie Avery amènera une nouvelle dimension, et il sera intéressant de voir si Jonathan Baldwin pourra s'imposer à sa troisième saison chez les pros. Avec Tony Moeaki et Anthony Fasano comme ailiers rapprochés, ça donne plusieurs options à Smith et ça lui offre plus de protection.

La défensive sera le cœur de cette équipe ou sa perte cette saison. Le front défensif est très ordinaire avec, comme joueur-vedette, Tyson Jackson. Il faudra aussi que Dontari Poe prouve qu'il valait un choix de première ronde en 2012. Les secondeurs sont très efficaces par contre. Justin Houston est très bon pour mettre de la pression. Avec Tamba Hali et Derick Johnson qui pourrait aider la recrue Nico Johnson, cette unité pourrait causer certains dommages. La tertiaire est l'une des plus jeunes et des plus prometteuses de toute l'AFC. Avec le demi de sûreté Eric Berry en santé et le demi de coin Brandon Flowers, la couverture des receveurs sera bonne. Il reste juste à voir si la recrue Sanders Commings pourra faire le travail.

1re position : Denver Broncos

Joueurs clés

Ajouts : Terrance Knighton-DT-Jacksonville, Shaun Phillips-DE-San Diego, Dominique Rodgers-Cromartie-CB-Philadelphie, Louis Vasquez-G-San Diego, Wes Welker-WR-New England

Pertes : Elvis Dumervil-DE-Baltimore, D.J. Williams-LB-Chicago, Dan Koppen-C-Agent libre, Justin Bannan-DT-Agent libre

À l'image des Colts, les Broncos ont surpris la saison passée. On se demandait tous si Peyton Manning allait être remis de ses blessures et opérations au cou. On a eu la réponse assez tôt et force est de constater qu'il est remis à 100 %! Il semblerait même qu'il soit en meilleure forme, jusqu'à maintenant, que la saison passée!!! Mais j'ai hâte de voir ce qu'ils vont faire sans leur ancien coordonnateur offensif Mike McCoy, qui est devenu entraîneur des Chargers.

Une chose est sûre, c'est qu'avec l'addition de Wes Welker comme receveur, Peyton Manning a automatiquement une arme de premier plan pour découper les défenses adverses. Oui Manning vieillit, mais il a encore assez de gaz dans le réservoir pour être dominant pendant encore une ou deux saisons. J'ai confiance en lui, car c'est un tacticien et un meneur. Par contre, le champ arrière pourrait être un problème cette saison. Willis McGahee n'est plus dans l'équipe, ce qui laisse la recrue Montee Ball ainsi que Ronnie Hillman comme porteurs de ballon. Mais chez les receveurs, avec l'ajout de Wes Welker, Demariyus Thomas et Eric Decker, ça laisse amplement d'armes offensives à Manning pour dominer encore cette saison. Même les ailiers rapprochés Joel Dressen et Jacob Tamme peuvent aider et faire la différence!

L'unité défensive était dominante la saison passée, et ça risque d'être pareil cette saison. Ils ont amélioré le front défensif en signant Terrance Knighton des Jaguars, Shaun Phillips des Chargers et en ajoutant la recrue Sylvester Williams. Chez les secondeurs, Von Miller est l'un des plus craints de la NFL. Il devrait profiter du nouveau front défensif pour augmenter la pression et améliorer son nombre de sacks. La tertaire est loin d'être mauvaise avec le demi de coin Champ Bailey et l'ajout de Dominique Rodgers-Cromartie. Bref, une défensive solide qui peut mettre de la pression et causer des revirements à profusion. Bien hâte de voir cette unité au travail en 2013.

Et voilà, on a fini notre tour de l'AFC. Maintenant, place à la NFC avec la division de l'Est pour le prochain article de nos prédictions 2013. C'est un rendez-vous!

Source photo : www.arrowheadpride.com
 

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