L'AFC North est assurément la division la plus relevée de l'AFC. Rappelons-nous qu'il y a deux ans, les trois premières équipes ont participé aux séries éliminatoires! Ça pourrait se répéter encore cette saison selon moi.

4e position : Cleveland Browns

Joueurs clés 

Ajouts : Davone Bess-WR-Miami, Jason Campbell-QB-Chicago, Shayne Graham-K-Houston, Paul Krueger-LB-Baltimore, David Nelso-WR-Buffalo

Pertes : Phil Dawson-K-San Francisco, Josh Cribbs-KR-Arizona, Colt McCoy-QB-San Francisco, Ben Watson-TE-New Orleans

Encore une fois, c'est un temps de changement pour les Browns. On dirait que l'histoire se répète encore et encore pour cette équipe qui n'a pas participé aux séries depuis 2002! Encore un nouvel entraîneur-chef et tout ce que ça implique pour les systèmes offensif et défensif pour les joueurs.

Au poste de quart, ce sera déjà la dernière chance pour Brandon Weeden à sa deuxième saison seulement! Il a démontré quelques belles choses, mais pas assez pour que la patience soit de mise dans son cas. Il faudra aussi que le porteur de ballon Trent Richardson prouve qu'il méritait d'être repêché troisième au total en 2012 après une saison recrue ternie par les blessures. Chez les receveurs, Greg Little a démontré de bonnes choses en 2012. Il devient le receveur no 1 de l'équipe, et sera secondé par Josh Gordon. Ce dernier a été impressionnant à sa saison recrue, considérant l'équipe dans laquelle il évolue. Ils seront entourés des vétérans Davone Bess, lui qui arrive de Miami, et David Nelson de Buffalo. C'est au poste d'ailier rapproché que ça se gâte, je vous dirais. Jordan Cameron sera probablement le partant, mais il n'a pas beaucoup d'expérience. Une chance que les Browns possèdent le meilleur joueur de ligne offensif en Joe Thomas, car la saison pourrait être encore longue pour l'offensive…

La jeune défensive des Browns a été impressionnante la saison passée. Malheureusement, ça faisait deux ans qu'ils repêchaient en fonction d'un système 4-3 et ils arboreront un système 3-4 cette saison! Outre Phil Taylor, le front est douteux et ne possède aucune profondeur. Les secondeurs sont des joueurs qui, pour la plupart, étaient sur la ligne d'engagement mais qui, dans le nouveau système, seront debout et plus loin des quarts-arrières avant que le ballon ne soit en jeu. La signature de Paul Krueger des Ravens peut paraître une bonne acquisition, mais j'ai peur qu'il ne soit pas à la hauteur parce qu'il aura moins de talent autour de lui. Dans la tertiaire, on peut affirmer que Joe Haden est l'un des meilleurs demis de coin de la ligue... mais qui va le complémenter de l'autre côté du terrain? Tout porte à croire que ce sera la recrue Leon McFadden. Ce n'est pas rassurant!

3e position : Pittsburgh Steelers

Joueurs clés
 
Ajouts : William Gay-CB-Arizona, Bruce Gradkowski-QB-Cincinnati, Matt Spaeth-TE-Chicago, LaRod Stephens- Howlings-RB-Arizona

Pertes : Willie Colon-G-N.Y. Jets, James Harrison-LB-Cincinnati, Casey Hampton-NT-Agent libre, Rashard Mendenhall-RB-Arizona, Mike Wallace-WR-Miami

J'ai vu, à quelques endroits, que certains plaçaient les Steelers en première position de la division! Voulez-vous rire de moi??? Une équipe vieillissante qui s'est départie de plusieurs vétérans d'impact? Je sais qu'il faut faire le tournant jeunesse à un moment donné, mais justement, ça implique quelques saisons de transition. Remarquez que les Steelers ont l'habitude de rebondir après une saison ordinaire. Mais de là à finir premiers de l'AFC North? Je ne pense pas.

Ben Roethlisberger a maintenant 31 ans, et ses meilleurs moments sont peut-être derrière lui. Ce qui m'inquiète le plus dans son cas, ce sont les blessures qui commencent à être plus fréquentes. Mais on sait que c'est un guerrier. Chez les porteurs de ballon, on a envoyé Mendenhall en Arizona. Pas une grosse perte selon moi, mais il faut bien le remplacer. De fait, Jonathan Dwyer et Isaac Redman ne sont pas des porteurs de premier plan. Puis, pour l'instant, avec LaRod Stephens-Howling et la recrue Le'Veon Bell, je ne suis pas convaincu, mais pas du tout. En plus, la perte du receveur Mike Wallace pour Miami n'est pas un bon signe. Antonio Brown a le potentiel d'être un no 1 et il devra rebondir d'une saison 2012 plus difficile. Emmanuel Sanders devra en donner plus aussi comme nouveau no 2. Jericho Cotchery et Plaxico Burress sont des bons vétérans qui peuvent encore aider l'équipe. Heat Miller, l'ailier rapproché, risque d'être plus impliqué dans le jeu aérien pour dépanner Roethlisberger.

La défensive qui a déjà été la plus crainte de la NFL n'est plus ce qu'elle était. Sur le front défensif, Brett Keisel ne rajeunit pas; Cameron Hayward et Ziggy Hood devront commencer à être des joueurs d'impact. James Harrison, l'un des joueurs les plus craints, a déménagé à Cincinnati, et ça va laisser un gros trou chez les secondeurs. Lawrence Timmons, Larry Foote et LaMarr Woodley devront bien entourer la recrue Jarvis Jones. Dans la tertiaire, Troy Polamalu n'est plus aussi dominant, mais il est encore l'un des joueurs les plus dangereux à sa position. L'ajout de William Gay comme demi de coin ajoutera de la profondeur avec Ike Taylor, qui a tendance à se blesser plus souvent depuis quelques saisons.

2e position : Baltimore Ravens

Joueurs clés

Ajouts : Chris Canty-DE-N.Y. Giants, Elvis Dumervil-LB-Denver, Caleb Hanie-QB-Denver, Michael Huff-FS-Oakland, Marcus Spears-DT-Dallas

Pertes : Brendon Ayanbadejo-LB-Agent libre, Matt Birk-C-Retraité, Anquan Boldin-WR-San Francisco, Dannel Ellerbe-OLB-Miami, Paul Krueger-OLB-Cleveland, Ray Lewis-ILB-Retraité, Bernard Pollard-SS-Tennessee, Ed Reed-FS-Houston

Vous avez lu la liste des joueurs qui ne sont plus avec l'équipe? Ça donne une idée de ce que c'est de maintenir une équipe championne. Mais le DG Ozzie Newsome a bien joué ses cartes tout de même et les Ravens devraient encore être dans le coup en 2013.

Le premier pas était de signer un prolongement de contrat pour le quart Joe Flacco, contrat qui lui rapportera 120,6 millions de dollars. Flacco a fait taire beaucoup de ses détracteurs en lançant onze passes de touché contre aucune interception durant les séries. Sa précision s'est grandement améliorée. Dans le champ arrière, l'excellent Ray Rice devrait continuer à être dominant avec le soutien de Bernard Pierce. Le corps des receveurs n'a pas trop souffert non plus durant la saison morte. Oui, le vétéran receveur Anquan Boldin est devenu un membre des 49ers de San Francisco, mais l'excellent Torey Smith devrait faire le travail en son absence. Par contre, ce qui m'inquiète, c'est la profondeur à la position qui est quasi inexistante. On a appris récemment que le receveur Jacoby Jones a raté les tests de forme physique de l'équipe! Après lui, il n'y a pas beaucoup d'expérience. Au moins, les ailiers rapprochés Dennis Pita et Ed Dickson ont des bonnes mains et sont capables d'attraper des passes pour aider Flacco.

C'est la défensive qui va souffrir le plus de la perte de joueurs clés et de leaders naturels. Sur la première ligne de défense, Haloti Ngata devrait être encore dominant s'il peut éviter les blessures. L'ajout de Chris Canty devrait aider. Par contre, de perdre un leader comme Ray Lewis chez les secondeurs est une autre paire de manches à remplacer. Il semblerait que la recrue Arthur Brown va prendre sa place et qu'il ressemble à une jeune version de Lewis. Mais si Terrell Suggs peut être en santé, en plus de Jameel McClain et l'ajout d'Elvis Dumervil, ils devraient s'en sortir. Dans la tertiaire, le retour en santé du demi de coin Lardarius Webb sera déterminant. Puis, la perte du vétéran demi de sûreté Ed Reed pour les Texans de Houston laissera un grand vide. C'est pour ça qu'ils ont signé Michael Huff des Raiders d'Oakland. Pas exactement le même calibre, mais un très bon joueur d'expérience tout de même. Il faudra aussi voir si la recrue Matt Elam aura un impact immédiat avec l'équipe.

1re position : Cincinnati Bengals

Joueurs clés

Ajouts : Josh Johnson-QB-Cleveland, James Harrison-LB-Pittsburgh, John Skelton-QB-Arizona, Alex Smith-TE-San Francisco

Pertes : Bruce Gradkowski-QB-Pittsburgh, Manny Lawson-LB-Buffalo, Brian Leonard-RB-Tampa Bay

Oui, les Bengals sont rendus là. Remarquez que de finir les premiers ne veut pas dire se rendre au Super Bowl. Ils ont l'équipe pour être encore des séries d'après saison cette année. Ils possèdent un bon noyau de jeunes joueurs, mais ils doivent passer à l'étape suivante, soit de gagner une partie éliminatoire. S'ils ne se retrouvent pas contre les Texans de Houston pour une troisième année consécutive en première ronde, ils pourraient peut-être bien réussir!

Le quart Andy Dalton amorcera sa troisième saison, mais il y a quand même quelques questions qui subsistent. Avons-nous vu le plein potentiel de Dalton déjà? Peut-il encore s'améliorer? Une chose est sûre, il devra encore s'améliorer pour déjouer les défenses adverses. Mais le potentiel est là, c'est certain. L'ajout du porteur de ballon recrue Giovani Bernard devrait bien complémenter le style en puissance de BenJarvus Green-Ellis. Chez les receveurs, les Bengals possèdent l'un des meilleurs de la ligue en A.J. Green. Mohamed Sanu et Andrew Hawkins sont jeunes, mais ils ont le potentiel de se démarquer, car Green est souvent en couverture double. Même chose avec l'ajout de l'ailier rapproché recrue Tyler Eifert. Ce sera un très bon complément à Jermaine Gresham et ça ajoute une nouvelle option pour Dalton en offensive.

La défensive des Bengals a longtemps fait rire d'elle (comme le reste de l'équipe d'ailleurs). Mais depuis quelques saisons, les autres équipes n'ont pas le choix de la prendre au sérieux. Le front défensif est l'un des meilleurs de l'AFC et il possède beaucoup de profondeur. Avec Geno Atkins, Michael Johnson et Carlos Dunlap, ils ne sont même pas obligés de blitzer pour atteindre les quarts adverses. Les secondeurs ne sont pas mauvais non plus. James Harrison s'amène de Pittsburgh et avec Ray Maualuga et Vontaze Burfict, cette unité pourrait causer bien des dommages cette saison. Dans la dernière ligne de défense, tous les demis de coin (Leon Hall, Adam Jones, Terence Newman et Dre Kirkpatrick) peuvent être dominants et sont capables de jouer « homme à homme ». Chez les demis de sûreté, Reggie Nelson est un joueur d'impact, mais il manque un autre joueur pour le complémenter de l'autre côté. La recrue Shawn Williams aura sa chance, mais la profondeur à cette position pourrait être un problème si des blessures survenaient durant la saison.

Prochaine analyse : l'AFC South
 
Source photo : www.dynastyfootballwarehouse.com
 

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