Deuxième article de la série de huit sur mes prédictions de chaque division de la NFL. Aujourd'hui, la division nord de l'Association Américaine.


1- Baltimore Ravens

Ils sont les favoris de plusieurs experts pour finir en première position. Même s'ils seront sûrement suivit de très près par leurs éternels rivaux les Steelers de Pittsburgh. Premièrement, à l'offensive, qui a longtemps été leur faiblesse, le noyau est intact. Le quart-arrière Joe Flacco, le demi à l'attaque Ray Rice et le receveurs Anquan Boldin sont de retour avec l'équipe. On a laissé partir le vieux Derrick Mason, et on a été chercher Lee Evans des Bills. Très bonne acquisition! Je ne pourrais en dire de même pour l'ex-porteur des Dolphins de Miami Ricky Williams! Mais voyons voir... De plus Joe Flacco écoulera la quatrième année de son contrat de cinq ans. Donc s'il veut renégocier, il doit continuer à performer au même niveau. Imaginez, ce joueur est devenu le meneur dans l'histoire de la concession pour les verges par la passes, les passes de touchés, les passes complétées et les passes tantées. Tous ça en trois saisons seulement! 

Pour ce qui est de la défensive, c'est la force des Ravens depuis près de 15 ans! Tout commence avec le linbacker étoile Ray Lewis. Il entamera sa 16e saisons dans la ligue! Même s'il en a perdu un peu, laissez moi vous dire qu'il y a bien des petits jeunes qui ne peuvent compétitionner avec lui côté intesité! La ligne est solide au centre, mais il y a quelques interrogations aux extrimités. Puis la tertiaire est un peu moins dominante depuis deux ans, mais avec la recrue Jimmy Smith au poste de demi de coin, les Ravens croient avoir trouvé un joueur qui redressera cet aspect de leur défensive. Je le crois aussi! Bref les Ravens ont encore tout en place pour finir premier et aspirer aux grands honneurs cette saison.

2- Pittsburgh Steelers

Je dois admettre d'entrée de jeux, que je ne suis pas le plus grand fan des Steelers, mais il faut admettre qu'ils ont une bonne équipe. Du moins sur papier. Depuis l'an passé l'équipe a des problèmes, mais pas sur le terrain. Le quart-arrière Ben Roethlisberger a été accusé d'agression sexuelles (deux fois en deux ans!), le receveur Hines Ward a été arrêté pour une affair de conduite en état d'ébriété et le joueur défensif James Harrison a critiqué ouvertement la ligue et son commissaire pour les amendes qu'il a reçu dû a des plaqués jugés dangereux et illégaux. Mais si on revenait au football... 

Rappelons-nous que malgré tout ses problèmes, les Steelers ont atteint la finale du Super Bowl l'année passée! Leur troisième présence en six ans seulement! Big Ben va encore tirée son épingle du jeux cette saison. Surtout si le coordonnateur à l'offensive continue à préconiser un style de jeu axé sur la course avec Rashard Mendenhall. On sait que Big Ben peu lancé, mais s'il a moins de pression sur lui c'est un plus. Hines Ward sera de retour avec l'équipe pour une quatorzième saison! Même s'il n'est plus aussi dominant qu'avant, il se tire encore très bien d'affaires et est un leader dans le vestiaire. De toute façon, avec l'émergence l'année passée de Mike Wallace, les Steelers n'ont pas à s'inquiéter de leur offensive trop, trop.

Défensivement, pas trop de souci non plus. L'année passée, il y avait des blessés sur le front défensif. Pas de problème, les jeunes ont pris la relève. Ziggy Hood en particulier. S'il maintient le même rythme cette année, il deviendra très dominant dans cette ligue. Les secondeurs, sont encores meilleurs! C'est la force de leur défensive. Avec Harrison, Woodley, Farrior et le jeune Timmons, se sera encore le groupe de secondeurs le plus violent de toute la ligue! La tertiaire a quelques faiblesses, mais quand on a Troy Polamalu ça paraît moins! Ike Taylor est un des meilleurs de la NFL à sa positon de demi de coin aussi. Les Steelers pourrait encore faire des ravages venu le temps des séries, mais je me demande si l'esprit d'équipe et les problèmes hors terrain de certain joueurs ne joueront pas contre eux!

3- Cleveland Browns

Les Browns n'ont pas eu une saison ganante depuis 2007. Pas la pire séquence de leur hisoire, mais ils auront un troisième entraîneur chef en quatre ans! Il y a quand même de l'espoir avec cet entraîneur. Pat Shurmur, qui était le coordonnateur offensif des Rams de Saint-Louis et qui a fait des petits miracle avec le quart-arrière Sam Bradford, est un petit génie de l'offensive. Le meilleur élément est le porteur de ballon Peyton Hillis, qui est sortit de nul part l'an passé. Pourra-t-il répéter ses expoits cette année? Les Browns espère que oui. Le quart-arrière Colt McCoy en sera à sa deuxième saison, mais il devra apprendre un nouveau système offensif. Mais Shurmur croit qu'il pourra faire la même chose avec McCoy qu'avec Bradford à Saint-Louis. Espérons pour eux. Les receveurs Brian Robiskie et Mohamed Massaquoi ont démontré des belles choses l'an passée malgré tout. Notons que Massaquoi s'est blessé au camp d'entraînement mais il ne devrait pas rater trop de match de saison régulière. Il y a aussi Josh Cribbs qui plus utilisé sur les retours de bottés qui a une vitesse explosive. S'il est capable de faire des meilleurs tracés de passe, il pourrait être un troisième receveurs de premier plan!

Sur le front défensif, il y a seulement un joueur qui a prouvé qu'il pouvait être partant, et c'est Ahtyba Rubin. Pour les autres ça reste à voir. C'est pourquoi Cleveland a passé ses deux premiers choix de repêchage sur des joueurs de ligne défensif au repêchage d'avril. Du côté des secondeur, ils ont étés chercher les vétérans Scott Fujita et Chris Gocong ce qui aidera grandement la défensive à court terme. La tertiaire est très jeune, mais ces derniers ont démontré beaucoup de  talent au cours des deux dernières années. Espérons qu'ils pourront continuer sur leur lancer. C'est un groupe prometteur, mais qui a encore de l'expérience à gagner. 

Notons aussi que malheureusement, le botteur de dégagement Reggie Hodges, qui après cinq ans dans la ligue est devenu un des meilleurs, s'est déchiré un tendon d'achille au camp d'entraînement. Il ratera la saison 2011 au complet!

4- Cincinnati Bengals

Pour ceux d'entre-vous qui êtes connaisseur, vous vous dites voyons les Bengals finirait plus bas que les Browns? Selon moi oui! Pas par une grosse différence. Peut-être un ou deux matchs. Mais contrairement à la plupart des experts, je ne comprends pas ce qu'ils ont de plus que les Browns pour ne pas finir dernier de la division! O.k. le coach Marvin Lewis est là depuis neuf ans contrairement au nouveau coach des Browns. Mais les Bengals n'auront plus leur quart-arrière vedette Carson Palmer qui a pris sa retraite car l'équipe ne voulait pas l'échangé. Le meilleur receveur, Chad Ochocinco est rendu en Nouvelle-Angleterre. Terrel Owens a été libéré et l'équipe se fie sur deux vertes recrues pour remplacer tout ce beau monde là! Franchement je n'y crois pas! Peut-être qu'ils feront le travail, mais souvent la différence entre le niveau universitaire et la NFL en est tout une, et plus d'une fois des joueurs ne se sont jamais adaptés.  Bref, les Bengals miseront sur le quart recrue Andy Dalton et le receveur A.J. Green. Green était classé meilleur receveur du dernier repêchage. Les autres receveurs, Jerome Simpson et Jordan Shipley, ont beaucoup de talent, mais trop peu d'expérience. Combiné à un quart-arrière recrue je ne suis pas convaincu du résultat. Pour ce qui est des porteurs de ballon, les Bengals miseront encore une fois sur Cedric Benson, ancien joueur des Bears de Chicago, qui se met souvent dans l'eau chaude en dehors du terrain. Benson a quand même amassé plus de 1000 verges de gain pour la deuxième année de suite la saison passée, mais ses derniers démêlé avec la justice pourrait bien l'empêché de réussir l'exploit pour une troisième année consécutive.

En défensive, il n'y a pas grand chose à se mettre sous la dent. La ligne est pleine de jeune inexpérimenté. Par contre Carlos Dunlap a mené l'équipe avec 9.5 sacks comme recrue. Le premier depuis 1990 dans l'histoire de la franchise. Dans les secondeurs, il y a bien Rey Maualuga, mais il n'est pas bien entouré. La tertiaire est un peu moins pire, mais pas beaucoup moins! Les deux demis de coins Johnathan Joseph et Leon Hall sont un des meilleurs duo contre la course, mais les demis de sûretés sont un des plus gros point faible de l'équipe, qui, par le fait même, ne peut arrêter l'attaque aérienne des autres équipes!

Prochain article, la division sud de l'Association Américaine.

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